Plutón: El primer plutoide antes llamado planetoide

¿Qué era un planetoide?

Un planetoide era una forma de denominar a todos aquellos cuerpos que encontrándose dentro del Sistema Solar y que no fueran asteroides, cometas o satélites; tuvieran un tamaño menor al de los planetas. La extensión mínima para ser considerado como un planetoide era de diez metros de diámetro. Esta clasificación dejó de utilizarse desde el año de 2006 cuando se realizó la reunión de la IAU (Unión Astronómica Internacional, por sus siglas en inglés) donde se redefinieron los conceptos para nombrar a los diversos cuerpos celestes. Por eso ahora, a este término se le conoce con el nombre de plutoide.

¿Qué es un plutoide?

Son todos aquellos planetas de tamaño reducido que se encuentran inmediatamente después de la órbita de Neptuno. La característica principal que deben poseer es:

  • Contar con la cantidad de masa suficiente para que su fuerza de gravedad esté en posibilidades de generar una forma de esfera en su superficie.

Plutón

Es un plutoide cuya localización se encuentra luego de la órbita del planeta Neptuno. También se le conoce con el nombre científico de [134340]. Su descubrimiento se remonta al 18 de febrero de 1930 cuando el científico Clyde Tombaugh lo divisó por vez primera. Durante 76 años se le consideró como el noveno planeta de nuestro Sistema Solar, hasta que cambió su clasificación de manera oficial el 7 de septiembre de 2006, cuando dejó de ser planeta y se convirtió en un “planeta enano”. La gran distancia que existe entre la Tierra y Plutón hace muy difícil la posibilidad de tener un visionado óptimo de su superficie. De hecho, únicamente los grandes telescopios, cuya abertura de lente es mayor a los 200 mm son capaces de apreciarla (y eso cuando existen las condiciones idóneas para su observación).

Su órbita

La órbita de Plutón tiene un comportamiento muy extraño, por ejemplo, su movimiento de traslación tarda un periodo de 249 años terrestres en completarse. De ese tiempo, aproximadamente un 12% (20 años) transcurre muy cerca de la órbita de Neptuno. Su órbita también posee el record de ser la que tiene un mayor grado de inclinación siendo éste de 17°. Se cree que Plutón alcanzará el perihelio (su distancia más cercana con relación al Sol) en el año de 2226.

Su superficie

Se piensa que la superficie de Plutón está construida por una serie de capas de distintas densidades formadas de metano y nitrógeno que cubren al planeta enteramente. Su núcleo puede ser rocoso y estar recubierto de hielo. En el momento en que Plutón se encuentra más cerca del Sol es cuando se comienza a formar su atmósfera, dado el deshielo de sus capas exteriores y su posterior evaporación.

Su atmósfera

Se encuentra formada básicamente por tres gases: monóxido de carbono, metano y nitrógeno. Su densidad cambia progresivamente debido a la cantidad de calor (en mayor medida rayos solares) que recibe su superficie. A diferencia de la atmósfera terrestre, cuya función es la de proteger la vida dentro del planeta; en el caso de Plutón sólo le sirve para resguardarse de impactos de ciertos meteoritos.

Sus satélites

Plutón cuenta con varios satélites que giran a su alrededor, el más importante de ellos es Caronte. Fue descubierto en 1978 y tiene un diámetro de 1192 kilómetros. Algunos científicos no lo consideran un simple satélite, sino que lo elevan a la categoría de plutoide ya que tiene una masa similar a la de “su hermano”. Otros satélites relevantes plutonianos son:

  • Nix Descubierto en 2005, con un diámetro de 130 kilómetros.
  • Hydra Descubierto a principios de 2006, con un diámetro muy similar al de Nix.

Su tamaño

Si tomamos como referencia su diámetro ecuatorial, Plutón es 5.5 veces menor que nuestro planeta.

Su nombre

Plutón fue llamado de esa forma, en homenaje al Dios romano del inframundo.

Plutón

Plutón

Foto propiedad de www.science.nasa.gov

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