Category Archives: Sistema Solar

Ganímedes

Nos encontramos simplemente ante el satélite natural más grande dentro de nuestro sistema planetario. Posee un diámetro aproximado de 5270 km, esto quiere decir que es 8% más grande que Mercurio, únicamente que éste posee sólo el 45% del total de su masa.

Fue observada por primera vez por el astrónomo italiano Galileo Galilei el 7 enero 1610.

Características

Ganímedes orbita alrededor de Júpiter a una estancia de 1, 070,400 km y su tiempo de rotación equivale a siete días y tres horas terrestres. Al igual que la gran mayoría de las lunas conocidas, esta se encuentra un tanto ladeada lo que ocasiona que siempre presente una de sus caras frente a su planeta de origen. La densidad que presenta Ganímedes, arroja indicios de que su composición está conformada por partes iguales de rocas y agua, aunque esta última se encuentra en forma de hielo.

Se cree además que pudieran estar presentes otros compuestos químicos tales como el amoniaco. Continue reading

Titán: Un verdadero coloso entre los satélites del Sistema Solar

Titán, es la luna más grande del planeta Saturno. Fue descubierta por el astrónomo de origen holandés Christiaan Huygens en el año de 1656, quien publicó sus resultados tres años más tarde.

Los científicos calculan la magnitud de Titán, en un promedio de 8 U y su distancia angular con relación a nuestro planeta oscila aproximadamente a 20 veces el radio de Saturno. Este satélite puede ser observado con relativa facilidad, incluso utilizando telescopios de pequeño tamaño. Cuando se utilizan instrumentos de gran alcance, Titán aparece al lado de Saturno como si se tratara de un pequeño punto de color anaranjado-rojizo. Continue reading

Europa: Una de las lunas jupiterianas

Hasta la fecha, más de cincuenta satélites han sido descubiertos girando en la órbita de Júpiter. Los primeros registros que se tienen de ella, datan de la época del astrónomo italiano Galileo Galilei.

Sus características

La superficie de Europa permanece totalmente congelada, de hecho está cubierta por lo que parece ser una capa muy densa de hielo. Esta situación ha confundido e intrigado tanto a los científicos que incluso han llegado a suponer que debajo de ese estrato, se encuentra un río de un compuesto muy similar al agua.

Se calcula que tenga una edad aproximada de cuatro billones de años (casi el mismo número que Júpiter). Asimismo, de acuerdo con diversos cálculos matemáticos, se ha podido establecer que se encuentra a una distancia con respecto al Sol de alrededor de 785 millones de kilómetros. Continue reading

Makemake y Eris

Continuando con nuestro recorrido por los planetas enanos presentes en el Sistema Solar, ahora toca el turno de los dos últimos.

Makemake

Se encuentra ubicado dentro del Cinturón de Kuiper, convirtiéndolo en el tercer plutoide más grande dentro de nuestro sistema planetario y el segundo de este conjunto de cuerpos celestes. La longitud de su diámetro es equivalente a tres cuartos del diámetro de Plutón.

Por otra parte, Makemake carece completamente de satélites, esta característica permite que su superficie pueda ser estudiada de mejor manera por los científicos. Su temperatura promedio es relativamente constante y oscila entre los -245 °C y los -240°C, lo que lo convierte en uno de los objetos más gélidos conocidos. Al igual que la superficie de otros planetas gigantes, ésta también se encuentra cubierta de varios gases inertes entre los que destacan el nitrógeno congelado, el metano y el etano. Continue reading

Ceres y Haumea: Los siguientes planetas enanos

Ceres

Cuando hablamos de Ceres, nos estamos refiriendo al planeta enano más pequeño de todo el Sistema Solar. Aunque cabe mencionar que esta clasificación no le fue dada si no hasta la reunión de la Unión Astronómica Internacional, celebrada en el año de 2006. Fue visto por primera vez el 1 de enero de 1801, por el astrónomo, monje y sacerdote de origen italiano Giuseppe Piazzi, mientras realizaba una de sus investigaciones. Al principio Piazzi, no estaba seguro de si lo que había visto era en realidad un planeta o era simplemente un asteroide, por lo que al anunciar sus hallazgos señaló que se trataba de un cometa. Años más tarde, el matemático de origen alemán Carl Friedrich Gauss, ideó una fórmula que le permitió calcular el diámetro de su órbita, con lo que pudo determinar que su ubicación se daba exactamente entre los planetas Marte y Júpiter. Estos cálculos, aunque de cierta forma inexactos, permanecieron sin cambios en dos libros por más de cincuenta años hasta que en la quinta década del siglo XIX, fue descubierto que en la misma zona se encontraban otros asteroides similares, con lo que se denominó a dicha región como un “cinturón de asteroides”.

Sus características

Como ya se mencionó Ceres “habita” en la órbita de Marte y Júpiter, con un periodo de traslación de aproximadamente cinco años terrestres. Su eje muestra una inclinación de alrededor de 10.5°, lo que es relativamente poco si lo comparamos con las inclinaciones que poseen tanto Mercurio como Plutón. Según datos recabados por el telescopio Hubble, se puede saber con exactitud qué se trata de un cuerpo esférico con un cráter en el centro, que fue llamado ” cráter Piazzi”, en honor a su descubridor. Otro telescopio que recientemente ha estudiado a Ceres es el telescopio Keck, ubicado en Sudáfrica. Gracias a este aparato se pudieron obtener imágenes de muy alta resolución, lo que permitió observar con mayor nitidez la belleza de su superficie, pero sobre todo la existencia de otros cráteres.

Su Nombre

Ceres fue nombrado de ese modo como un homenaje a la diosa romana responsable de proteger la agricultura, las cosechas y la fertilidad. Ella era el equivalente de la diosa griega Deméter, quien cumplía las mismas funciones.

Ceres

Ceres

Foto propiedad de www.science.nasa.gov

Haumea

Este es un plutoide que se encuentra ubicado en el Cinturón de Kuiper (es un conglomerado de cuerpos en forma de cometa que giran alrededor del Sol, a una distancia aproximada de 30 unidades astronómicas). Fue descubierto en el año 2004 y reclasificado como “planeta enano” el 17 de septiembre de 2008.

Sus características

Las dimensiones exactas de Haumea, hasta la fecha no han podido ser medidas con la exactitud requerida, ya que la luz solar que incide sobre su superficie no es la suficiente como para delimitar su área completamente. Sin embargo los científicos calculan que su diámetro mide aproximadamente 1600 kilómetros, o sea que es equivalente más o menos a un 70% de Plutón. Ciertos cálculos resultarán correctos, fácilmente estaremos hablando del tercer objeto con mayor tamaño (exceptuando los planetas, claro está) descubierto hasta el día de hoy, en nuestro sistema planetario. Algunos telescopios de gran alcance han observado que su superficie pudiera estar cubierta de agua congelada. Se piensa que el mínimo de agua contenido en ese hielo rondaría cerca del 92%

Su órbita

De acuerdo con el Minor Planet Center (área específica de la Universidad de Harvard que se dedica recopilar datos y estadísticas sobre las observaciones de los planetas menores al igual que de ciertos cometas. Para luego realizar cálculos matemáticos y finalmente publicar los resultados obtenidos.) Haumea se encuentra ubicado a 51 unidades astronómicas con respecto al Sol. Uno de los motivos principales por los cuales no fue descubierto sino hasta fechas recientes, se debe a que su velocidad de traslación es muy baja. Tiene además una inclinación de 28° en relación a su eje, esto hace que su órbita sea un tanto errática por momentos.

Su nombre

Haumea, según la antigua mitología de los pobladores de la isla de Hawái, era la diosa de la fecundidad así como de los partos. Es a su vez, la diosa patrona de dicho territorio.

Haumea

Haumea

Foto propiedad de www.science.nasa.gov

Plutón: El primer plutoide antes llamado planetoide

¿Qué era un planetoide?

Un planetoide era una forma de denominar a todos aquellos cuerpos que encontrándose dentro del Sistema Solar y que no fueran asteroides, cometas o satélites; tuvieran un tamaño menor al de los planetas. La extensión mínima para ser considerado como un planetoide era de diez metros de diámetro. Esta clasificación dejó de utilizarse desde el año de 2006 cuando se realizó la reunión de la IAU (Unión Astronómica Internacional, por sus siglas en inglés) donde se redefinieron los conceptos para nombrar a los diversos cuerpos celestes. Por eso ahora, a este término se le conoce con el nombre de plutoide.

¿Qué es un plutoide?

Son todos aquellos planetas de tamaño reducido que se encuentran inmediatamente después de la órbita de Neptuno. La característica principal que deben poseer es:

  • Contar con la cantidad de masa suficiente para que su fuerza de gravedad esté en posibilidades de generar una forma de esfera en su superficie.

Plutón

Es un plutoide cuya localización se encuentra luego de la órbita del planeta Neptuno. También se le conoce con el nombre científico de [134340]. Su descubrimiento se remonta al 18 de febrero de 1930 cuando el científico Clyde Tombaugh lo divisó por vez primera. Durante 76 años se le consideró como el noveno planeta de nuestro Sistema Solar, hasta que cambió su clasificación de manera oficial el 7 de septiembre de 2006, cuando dejó de ser planeta y se convirtió en un “planeta enano”. La gran distancia que existe entre la Tierra y Plutón hace muy difícil la posibilidad de tener un visionado óptimo de su superficie. De hecho, únicamente los grandes telescopios, cuya abertura de lente es mayor a los 200 mm son capaces de apreciarla (y eso cuando existen las condiciones idóneas para su observación).

Su órbita

La órbita de Plutón tiene un comportamiento muy extraño, por ejemplo, su movimiento de traslación tarda un periodo de 249 años terrestres en completarse. De ese tiempo, aproximadamente un 12% (20 años) transcurre muy cerca de la órbita de Neptuno. Su órbita también posee el record de ser la que tiene un mayor grado de inclinación siendo éste de 17°. Se cree que Plutón alcanzará el perihelio (su distancia más cercana con relación al Sol) en el año de 2226.

Su superficie

Se piensa que la superficie de Plutón está construida por una serie de capas de distintas densidades formadas de metano y nitrógeno que cubren al planeta enteramente. Su núcleo puede ser rocoso y estar recubierto de hielo. En el momento en que Plutón se encuentra más cerca del Sol es cuando se comienza a formar su atmósfera, dado el deshielo de sus capas exteriores y su posterior evaporación.

Su atmósfera

Se encuentra formada básicamente por tres gases: monóxido de carbono, metano y nitrógeno. Su densidad cambia progresivamente debido a la cantidad de calor (en mayor medida rayos solares) que recibe su superficie. A diferencia de la atmósfera terrestre, cuya función es la de proteger la vida dentro del planeta; en el caso de Plutón sólo le sirve para resguardarse de impactos de ciertos meteoritos.

Sus satélites

Plutón cuenta con varios satélites que giran a su alrededor, el más importante de ellos es Caronte. Fue descubierto en 1978 y tiene un diámetro de 1192 kilómetros. Algunos científicos no lo consideran un simple satélite, sino que lo elevan a la categoría de plutoide ya que tiene una masa similar a la de “su hermano”. Otros satélites relevantes plutonianos son:

  • Nix Descubierto en 2005, con un diámetro de 130 kilómetros.
  • Hydra Descubierto a principios de 2006, con un diámetro muy similar al de Nix.

Su tamaño

Si tomamos como referencia su diámetro ecuatorial, Plutón es 5.5 veces menor que nuestro planeta.

Su nombre

Plutón fue llamado de esa forma, en homenaje al Dios romano del inframundo.

Plutón

Plutón

Foto propiedad de www.science.nasa.gov

Neptuno

El planeta Neptuno fue descubierto el 23 de septiembre de 1846. Neptuno fue el primer planeta del Sistema Solar cuya existencia fue probada mediante cálculos matemáticos, incluso varios años antes de que fuera posible verlo a través de un telescopio. Fueron las irregularidades en la órbita de Urano, las que llevaron al astrónomo francés Alexis Bouvard a afirmar que eran consecuencia de la presencia cercana de otro cuerpo espacial. Posteriormente, el astrónomo de origen alemán Johann Gottfried Galle ayudó a localizar a Neptuno con el uso de ciertas tablas matemáticas.

Características físicas

El tono azulado que tienen las nubes que cubren la superficie de Neptuno, se debe a un compuesto que hasta la fecha ha sido imposible identificar. Lo que sí sabemos es que en parte ello se debe a que el metano, presente en su atmósfera, absorbe la mayoría de la luz roja; tal y como ocurre en el resto de los planetas gigantes. Continue reading

Urano

Este planeta tiene una particularidad muy singular. Y es que fue el primero en ser descubierto en la época moderna a través de un gran telescopio, por el astrónomo alemán Friedrich Wilhelm Herschel el 13 de marzo de 1781.

Urano es un planeta de color azulado como resultado de la presencia de metano en su atmósfera, la cual está compuesta mayormente por helio e hidrógeno. Dicho planeta es conocido como “el gigante de hielo” dado que más del 80% de su masa se encuentra constituida por una combinación de hielos de amoníaco, metano y agua.

A diferencia de mundos como Venus, la Tierra, Marte, Júpiter etc. Urano tiene una muy pronunciada inclinación de su eje, además de encontrarse muy lejos del Sol. Esta rara inclinación pudo ser producida por un impacto fuerte de un cuerpo espacial, como por ejemplo un asteroide, durante el momento de su formación. También esta peculiar inclinación ocasiona que las estaciones del año duren un promedio de 20 años. Tomando en cuenta que el año de Urano equivale a 84 años terrestres. Continue reading

Saturno

Saturno es el sexto planeta con relación al Sol, sin embargo, es el segundo más grande dentro del Sistema Solar. La fecha en que fue descubierto es desconocida.

Fue nuevamente Galileo Galilei quien en el año de 1610, pudo observarlo a través de un telescopio. Años más tarde en 1659, el astrónomo de origen holandés Christian Huygens declaró que Saturno se encontraba rodeado por un fino anillo. Luego en 1675, el italiano Dominique Cassini realizó un increíble descubrimiento. Se dio cuenta que no era únicamente un anillo sino dos los que le daban la vuelta al planeta entero, actualmente esta división es conocida como los anillos A y B.

Ya durante la época moderna, concretamente el 1 septiembre de 1979 la sonda espacial Pioneer 11, fue la primera en llegar a Saturno. Se conoce la existencia de 62 lunas en este lugar, aunque se piensa que puede haber muchas más. Continue reading

Júpiter

El astrónomo de origen italiano Galileo Galilei, fue la primera persona que pudo observar este planeta y lo hizo a través de un primitivo telescopio. Al mirarlo, se dio cuenta que cuatro satélites giraban alrededor de él.

Éste hecho reforzaba a todas luces la “Teoría Heliocéntrica” de Nicolás Copérnico, la cual decía que la Tierra, al igual que los otros planetas rotan al derredor del Sol.

Sin embargo, muchas personas continuaban con la creencia de que nuestro planeta era el centro del universo como lo decía la teoría de Tolomeo expuesta en el siglo II.

El descubrimiento de Galileo significó un gran salto en los conocimientos astronómicos.

El número de lunas conocidas actualmente en Júpiter es 39, esta característica lo convierte en el planeta con el mayor número de satélites dentro del Sistema Solar. Continue reading